西方学者始终认为,撒哈拉以南的黑非洲,是没有文字记载的历史的。最近的事实证明,这是完全错误的观点。马里共和国(Mali)的廷巴克图(Timbuktu),发现了大量古代的书卷,其年代至少可以追溯到欧洲的文艺复兴时期。

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这些书卷是由当地的家族世代守护。因为担心被摩洛哥入侵者、西方探险家、法国殖民者所劫掠,这些书卷有的埋在家中泥地里,有的藏在沙漠中的岩洞中;在高温、尘土、虫蚁的侵蚀下,许多已经岌岌可危。目前收集了大约有150,000页,但据估计,尚不及总数的十分之一。当局正在劝说居民们交出私藏的书卷。

书卷是用华美的阿拉伯文字精心书写;其内容包括天文、数学、律法、医药……以及当时的社会、经济生活。虽然今日的廷巴图克已经成了遥不可及之地的代名词,但在16世纪,它曾是重要的商业、文化中心,以培训大量学者而出名。

美国的国会图书馆网站上展出了一部分的书卷:Ancient Manuscripts from the Desert Libraries of Timbuktu

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